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Pourquoi dit-on "quatre-vingts" et pas "deux-vingts" ?

Pourquoi dit-on "quatre-vingts" et pas "deux-vingts" ? samedi 24 octobre à 10h30 En ligne

"Pourquoi, en France, dit-on quarante, cinquante, soixante et pas septante ?" ; "Pourquoi dit-on dix-sept, dix-huit et dix-neuf et pas dix-un, dix-deux ou dix-trois ?"...

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Pourquoi dit-on "quatre-vingts" et pas "deux-vingts" ?

Quand on l'observe de près, notre système de comptage apparaît franchement incohérent. Voici pourquoi.

Je dois le confesser. Il m'arrive souvent de me poser des questions aussi bizarres que celles-ci : "Pourquoi, en France, dit-on quarante, cinquante, soixante et pas septante ?" ; "Pourquoi dit-on dix-sept, dix-huit et dix-neuf et pas dix-un, dix-deux ou dix-trois ?". Bon, je vous l'accorde, il y a sans doute des sujets plus importants pour l'avenir de la planète, mais, que voulez-vous, chacun ses névroses...

Commençons par le début. Depuis que l'homme est apparu sur Terre, il a mis au point plusieurs manières de compter. Je serais incapable de les citer toutes, mais retenons pour l'affaire qui nous occupe les deux suivantes. La première, d'origine latine, fonctionne en base 10 : dix, vingt, trente, quarante, cinquante, soixante, septante, huitante (ou octante), nonante, cent. Ce système décimal, tout à fait homogène, est suivi par certains francophones, notamment les Belges et les Suisses.

La seconde fonctionne en base 20 : vingt, deux-vingts, trois-vingts, quatre-vingts, cent, sachant que, pour désigner le nombre "trente", on dit "vingt-et-dix". Ce système, dit vicésimal, est lui aussi tout à fait homogène et serait d'origine pré-indoeuropéenne (on en trouve par exemple des traces en basque).

Le territoire qui allait devenir la France, conquis par les Romains avant que n'arrivent au Ve siècle Clovis et ses amis francs, a connu ces deux influences et a opéré spontanément un joyeux enchevêtrement que l'on qualifiera, selon son humeur, de créatif ou de foutraque. On jugera tout de même étonnant que l'Académie française, prétendument soucieuse d'ordre et de rationalité, l'ait validé et figé à partir du XVIIe siècle. En tout cas, voilà pourquoi nous disons trente, mais pas nonante, et quatre-vingts, mais pas trois-vingts.

Passons maintenant à l'absence de dix-un, dix-deux, etc. Je me réfère sur ce point à la pétillante Muriel Gilbert et à sa chronique « Un bonbon sur la langue », sur RTL, dont je vante régulièrement les mérites ici. et qu'elle rassemble régulièrement dans des livres (1). Qu'explique-t-elle ? Ceci. En latin, onze se disait undecim, mot composé issu de unum (un) et de decem (dix). Douze se disait duodecim, combinant duo (deux) et de decem (dix) ; et ainsi de suite.

Comme bien d'autres, ces termes se sont transformés au fil des siècles : undecim est devenu undece, puis untze, puis unze, et enfin onze. Il en va de même pour duodecim, devenu douze ; tredecim, devenu treize ; quattuordecim, devenu quatorze ; quindecim, devenu quinze et sedecim, devenu seize. Et c'est là que nous arrivons à nos fameux dix-sept, dix-huit et dix-neuf. "En fait, écrit Muriel Gilbert, dix-sept donnait septemdecim, puis septemedece, puis septze. Un mot très proche de seize. L'usage est roublard, il a changé son fusil d'épaule et hop, à partir de dix-sept, il a mis les mots dans l'autre sens". Ce serait donc pour éviter une confusion entre septze et seitze que nos ancêtres, au lieu de continuer à respecter l'ordre un-dix, deux-dix, trois-dix, auraient opté pour dix-sept, dix-huit et dix-neuf.

Pour en terminer sur ce sujet, je ne résiste pas au plaisir de citer l'anecdote suivante. Adolescent, j'avais vu à la télévision un reportage consacré à un peuple lointain qui avait mis au point un système de comptage très différent du nôtre. Simplissime, il ne comportait que trois nombres : "un, deux, beaucoup". Je me dis parfois que je ne suis pas forcément né dans le bon pays...

(1)« Un bonbon sur la langue », sur RTL, Muriel Giblert, La librairie Vuibert

                                                                                  Par Michel Feltin-Pallas

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